Los renos de Papá Noel se han recuperado de la casi extinción pese a la crisis climática

Debido a su carácter dócil y sedentario estos herbívoros fueron cazados de forma intensiva hasta hace un siglo, que fue cuando el gobierno noruego prohibió esta práctica.

En los últimos años, diversos estudios han puesto en entredicho el futuro de los renos que viven en el archipiélago noruego de las Svalbard, formado por un grupo de islas ubicadas entre los 74 y los 81 grados de latitud norte en las que, en verano, la temperatura máxima no supera, de media, los cinco grados centígrados.

Los renos que viven en esta gélida región del océano Ártico son más pequeños – los llaman los ‘renos enanos de las Svalbard’- y sedentarios que sus homólogos de la Europa continental y Norteamérica, lo que les permite ser más eficientes fisiológicamente, es decir, gastar menos energía.

 

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Sin embargo, esto no hace que puedan con todo, tal y como se desprende de un estudio publicado el pasado mes de abril en la revista especializada Ecosphere . En él un grupo de expertos alerta de que el calentamiento global está haciendo un flaco favor a los herbívoros más septentrionales de la Tierra, ya que dificulta su acceso a la comida.

En concreto, el trabajo constata que, en los últimos años, las lluvias –que antes eran nevadas- acontecidas durante el invierno han acabado por formar una impenetrable capa de hielo que impide que los renos accedan al pasto, lo que hace que deban buscar fuentes alternativas de alimento. De hecho, los expertos apuntan que estas lluvias son precisamente las responsables de la muerte, este verano, de 200 renos de las Svalbard (Rangifer tarandus platyrhynchus).

Efectos de la crisis climática

Las lluvias provocadas por el aumento de las temperaturas forman una impenetrable capa de hielo que impide que los renos accedan al pasto, lo que hace que deban buscar fuentes alternativas de alimento

 

 

Además, estas lluvias explicarían que durante la última década un número creciente de renos se ha ido desplazando hasta la costa por la imposibilidad de acceder al pasto, que ahora está cubierto de hielo y que, por lo tanto, los renos han tenido que sustituir por algas.

Pero no todo son malas noticias para los renos de las Svalbard, pues su población se ha recuperado de prácticamente la extinción, según revela un estudio publicado el pasado mes de octubre en la revista especializada The Journal of Wildlife Management .

Los renos de las Svalbard son más pequeños que los que viven en la Europa continental y Norteamérica

Los renos de las Svalbard son más pequeños que los que viven en la Europa continental y Norteamérica (NTNU)

Para su elaboración, los autores, investigadores de la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología (NTNU, por sus siglas en inglés), recorrieron el archipiélago de las Svalbard durante cuatro años contando renos. Asimismo, recolectaron huesos y astas de ejemplares muertos y, gracias a la datación por radiocarbono, pudieron descifrar dónde y cuándo vivieron.

Esto ha permitido a los expertos saber que estos mamíferos llegaron a desaparecer localmente en el archipiélago, aunque persistieron pequeñas poblaciones en las áreas más remotas de las Svalbard, donde no llegó la especie humana.

 

 

 

Una recuperación notable

Entre las distintas poblaciones de renos de las Svalbard la especie suma unos 22.000 ejemplares

En las Svalbard, los renos sufrieron por culpa de la caza, sobre todo, en las zonas donde se instalaron las minas de carbón. Asimismo, las expediciones a vela que pasaban el invierno en el archipiélago también dependían de los renos para alimentarse.

Ante este escenario, en 1925, el gobierno noruego, al que pertenece el archipiélago de las Svalbard, decidió proteger a los renos y hoy la población cuenta unos 22.000 ejemplares, lo que demuestra que proteger a una especie puede hacer que se recupere de la sobreexplotación.

Según los autores del trabajo, se trata de una recuperación notable pero lenta, algo que atribuyen a la naturaleza sedentaria de estos herbívoros, que imposibilita que puedan cruzar fácilmente glaciares, montañas empinadas o fiordos.

The Wildlife Society

@wildlifesociety

Which holds the record for covering the most distance each year? set out on long , but can count plenty of steps chasing their prey. http://ow.ly/HOB150xi3iE 

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Por último, los científicos subrayan que el hecho de que las poblaciones de las áreas más remotas sean más pequeñas que las del resto del archipiélago da cuenta de la sobreexplotación pasada, aunque es esperanzador, pues es en estas áreas donde el potencial de crecimiento de las poblaciones de renos es mayor.

 

 

Con todo, el estudio ofrece un punto de vista diferente con respecto a los trabajos publicados en los últimos meses. Además, pone de manifiesto que los renos de las Svalbard, en comparación con otras especies de renos u otros mamíferos que encuentran reposo en las áreas más frías de la Tierra, como es el caso de los caribús de los bosques de Canadá, están pasando por un buen momento.