Cómo Puede el Covid-19 Dañar el Cerebro

 

Tomado/traducido por Jorge Pardo Febres-Cordero

NOTA DEL TRADUCTOR: Con el ruego de copiar la presente a quienes puedan hacer lo que deba hacerse, les invito a leer el artículo de la referencia, cuya traducción al Español reproduzco debajo de estas líneas.
Considerando  el estado  de general indefensión/depauperación de los venezolanos, las enfermedades cerebrales que anuncia el artículo pueden convertirse en un asunto de tal gravedad, que urge añadir, a las estrategias defensivas que ya la gente practica en general (reclusión, mascarillas, distancia, lavado de manos), LA PREVENCIÓN DEL CONTAGIO MEDIANTE EL USO DEL DIÓXIDO DE CLORO, de conformidad con los protocolos que ya han sido utilizados con éxito en otros lugares de Hispanoamérica, según lo demuestran múltiples testimonios publicados en Internet.
El costo de fabricar y de suministrar el dióxido de cloro es irrisorio; sin necesidad de compararlo con el posible altísimo precio que tendríamos que pagar los venezolanos en caso de contagio masivo de la población; el cual contagio es perfectamente posible, habida cuenta de las frecuentes fallas en el suministro de agua y otros problemas.
¡Quedo a la orden para cualquier pregunta respecto de lo relativo al dióxido de cloro!
Zoe Cormier: 

Algunos científicos sospechan que Covid-19 causa insuficiencia respiratoria y muerte; no por daño a los pulmones, sino al cerebro —y otros síntomas incluyen dolores de cabeza, derrames cerebrales y convulsiones.

Para Julie Helms, el asunto comenzó con un puñado de pacientes ingresados ​​en su unidad de cuidados intensivos en el Hospital Universitario de Estrasburgo en el noreste de Francia a principios de marzo de 2020. En cuestión de días, cada paciente en la UCI tenía Covid-19 —y no fueron solo sus dificultades respiratorias las que la alarmaron.

«Estaban extremadamente agitados y muchos tenían problemas neurológicos, principalmente confusión y delirio», dice ella. “Estamos acostumbrados a tener algunos pacientes en la UCI que están agitados y requieren sedación, pero esto fue completamente anormal. Ha sido muy aterrador, especialmente porque muchas de las personas que tratamos eran muy jóvenes —muchas de 30 y 40 años, incluso de 18 años”.

Helms y sus colegas publicaron un pequeño estudio en el New England Journal of Medicine, documentando los síntomas neurológicos en sus pacientes con Covid-19, que iban desde dificultades cognitivas hasta confusión. Todos son signos de «encefalopatía» (el término general para daño al cerebro) —una tendencia que los investigadores en Wuhan habían notado en los pacientes con coronavirus allí en febrero.

Ahora, más de 300 estudios de todo el mundo han encontrado una prevalencia de anormalidades neurológicas en pacientes con Covid-19, que incluyen síntomas leves como dolores de cabeza, pérdida del olfato (anosmia) y sensaciones de hormigueo (arcoparastesia), hasta resultados más graves como afasia (incapacidad para hablar), infartos y convulsiones. Esto se suma a los hallazgos recientes de que el virus, que se ha considerado en gran medida como una enfermedad respiratoria, también puede causar estragos en los riñonesel hígadoel corazón y en casi todos los sistemas de órganos del cuerpo.

«Todavía no sabemos si la encefalopatía es más grave con Covid-19 que con otros virus, pero puedo decirle que hemos estado viendo bastante de ella», dice la neuróloga Elissa Fory de la Fundación Henry Ford en Detroit. Michigan «A medida que aumenta el número de casos, uno comenzará a ver no solo las manifestaciones comunes sino también las manifestaciones poco comunes, y las estamos viendo todas a la vez, lo cual no es algo que ninguno de nosotros haya encontrado en nuestras vidas».

Las estimaciones de la prevalencia exacta varían, pero parece que aproximadamente el 50% de los pacientes diagnosticados con Sars-CoV-2, el virus responsable de causar la enfermedad Covid-19, han experimentado problemas neurológicos.

El alcance y la gravedad de estos problemas neurológicos han pasado desapercibidos. La mayoría de las personas, incluidos los médicos, pueden no reconocer las anormalidades neurológicas, por lo que son, cuando aparecen: alguien que sufre una convulsión simplemente puede verse aturdido, sin temblar ni estremecerse. Con su maquinaria que emite pitidos, medicamentos sedantes y aislamiento en cama, un entorno de UCI puede exacerbar e inducir delirio, confundiendo nuestra capacidad de vincular un síntoma con el virus.

Para complicar aún más las cosas, a muchas personas que sufren los efectos de Sars-CoV-2 nunca se les realiza la prueba del virus; especialmente, si no presentan tos ni fiebre. Esto significa que, si tienen síntomas neurológicos, es posible que nunca sepamos si estos estaban relacionados con Sars-CoV-2.

«De hecho, hay un porcentaje significativo de pacientes con Covid-19, cuyo único síntoma es la confusión» —no tienen tos ni fatiga, dice Robert Stevens, profesor asociado de anestesiología y medicina de cuidados críticos en Johns Hopkins Medicine en Baltimore, Maryland.

«Estamos enfrentando una pandemia secundaria de enfermedades neurológicas».

Una enfermedad diferente

Desde el comienzo de la pandemia, ha quedado cada vez más claro que Sars-CoV-2 no es solo una versión turbo-cargada del virus que causa el resfriado común: tiene una serie de rasgos extravagantes, inusuales y a veces aterradores.

Por ejemplo, la mayoría de las pandemias virales (incluida la gripe) tienen una curva de mortalidad en «U», que mata a los muy jóvenes y a los muy viejos. Pero Sars-CoV-2 generalmente solo causa síntomas leves en los niños. El nuevo coronavirus también afecta desproporcionadamente a los hombres: hasta el 70% de las personas admitidas en las UCI en todo el mundo han sido hombres, aunque los hombres y las mujeres se han infectado a tasas iguales. (Lea más sobre cómo Covid-19 afecta a hombres y mujeres de manera diferente).

La «hipoxia feliz» es otro misterio. Nuestra sangre normalmente presenta niveles de «saturación de oxígeno» de alrededor del 98%. Cualquier cosa por debajo del 85% debería conducir a una pérdida de conciencia, coma o incluso la muerte. Pero se ha encontrado que un gran número de pacientes con Covid-19 tienen niveles de saturación de oxígeno por debajo del 70%, incluso por debajo del 60%, pero permanecen completamente conscientes y cognitivamente funcionales.

Luego está el hecho de que un enorme porcentaje de personas que portan el virus no tienen síntomas. Las estimaciones varían, pero un informe de pruebas masivas de Islandia encontró que el 50% de la población que portaba el virus no manifestó ningún síntoma.

Quizás lo más desconcertante: mientras que aproximadamente el 80% de las personas que desarrollan Covid-19 se sacuden el virus fácilmente, un pequeño porcentaje empeora rápidamente y en cuestión de días muere por debilidad respiratoria y falla orgánica multisistémica. Muchos de estos pacientes son ancianos o tienen condiciones de salud subyacentes particulares, pero no todos.

«Si hemos aprendido algo en los últimos meses, es que esta enfermedad, Covid-19, es extremadamente heterogénea en su presentación», dice Stevens. «Ahora hemos aprendido que la enfermedad afecta a muchos sistemas de órganos diferentes: los pacientes pueden morir no solo por insuficiencia pulmonar, sino también por insuficiencia renal, coágulos sanguíneos, anomalías hepáticas y manifestaciones neurológicas.

«He tenido pacientes en la UCI que se han recuperado en dos o tres días. Tengo otros que llevan meses en el hospital».

Hay otras peculiaridades que Stevens ha notado pero que no puede explicar. «Los pacientes de Covid-19 parecen tener una falta de sensibilidad a los medicamentos que usamos normalmente; hemos tenido que usar de cinco a 10 veces la cantidad de medicamentos para la sedación, de los que normalmente habríamos usado», dice.

Los virólogos pasarán años tratando de comprender la biomecánica de este invasor. Y aunque los investigadores han examinado el virus y sus víctimas durante seis meses, publicando estudios científicos a un ritmo nunca antes visto con ninguna enfermedad, todavía tenemos más preguntas que respuestas. Lo más nuevo a añadir es: ¿puede el virus infectar el cerebro?

Síntomas cerebrales

La mayoría de los investigadores cree que el efecto neurológico del virus es un resultado indirecto de la falta de oxígeno en el cerebro (la «hipoxia feliz» exhibida por muchos pacientes), o el subproducto de la respuesta inflamatoria del cuerpo (la famosa «tormenta de citoquinas»). Tanto Fory como Helms creen que los efectos neurológicos están «tienen que ver con las citoquinas».

Otros no están tan seguros: la evidencia comienza a acumularse, demostrando que el virus realmente puede invadir el cerebro mismo.

«Si usted me hubiera preguntado, hace un mes, si había alguna evidencia publicada de que Sars-CoV-2 podría cruzar la barrera hematoencefálica, habría dicho que no, pero ahora hay muchos informes que demuestran que sí puede hacerlo, absolutamente», dice Stevens.

En Japón, los investigadores informaron el caso de un hombre de 24 años que fue encontrado inconsciente en el suelo en un charco de su propio vómito. Experimentó convulsiones generalizadas mientras lo trasladaban al hospital. Una resonancia magnética de su cerebro reveló signos agudos de meningitis viral (inflamación del cerebro), y una punción lumbar detectó Sars-CoV-2 en su líquido cefalorraquídeo. Los investigadores chinos también encontraron rastros del virus en el líquido cefalorraquídeo de un paciente masculino de 56 años que padecía encefalitis severa. Y en un examen post mortem de un paciente de Covid-19 en Italia, los investigadores detectaron partículas virales en las células endoteliales que recubren los vasos sanguíneos del cerebro. En algunos países, como Francia, las autopsias de pacientes con Covid-19 están altamente restringidas (o totalmente prohibidas), lo que hace que el hallazgo italiano sea aún más importante y preocupante.

De hecho, algunos científicos ahora sospechan que el virus causa insuficiencia respiratoria y muerte; no por daños en los pulmones, sino por daños en el tronco encefálico, el centro de comando que garantiza que sigamos respirando incluso cuando estamos inconscientes.

El cerebro normalmente está protegido de enfermedades infecciosas por lo que se conoce como la «barrera hematoencefálica»: un revestimiento de células especializadas dentro de los capilares que atraviesan el cerebro y la médula espinal. Estos impiden que los microbios y otros agentes tóxicos infecten el cerebro.

Si Sars-CoV-2 puede cruzar esta barrera, eso sugiere que el virus no solo puede ingresar al núcleo del sistema nervioso central, sino que también puede permanecer allí, con el potencial de regresar años después.

Aunque es raro, este comportamiento tipo Lázaro no es desconocido entre los virus: el virus de la varicela Herpes zoster, por ejemplo, comúnmente infecta las células nerviosas de la columna vertebral, y luego reaparece en la edad adulta como culebrilla —aproximadamente el 30% de las personas que experimentaron varicela en la infancia desarrollarán herpes zóster en algún momento de sus vidas.

Otros virus han causado impactos mucho más devastadores a largo plazo. Uno de los más notorios fue el virus de la gripe  responsable de la pandemia de 1918, que causó daños permanentes y profundos a las neuronas de dopamina del cerebro y del sistema nervioso central. (Si bien se supone desde hace tiempo que la gripe no puede cruzar la barrera hematoencefálica, algunos científicos ahora piensan que sí puede). Se estima que cinco millones de personas en todo el mundo sufrieron una forma de agotamiento extremo conocida como «enfermedad del sueño» o «encefalitis letárgica».

Entre los que sobrevivieron, muchos permanecieron en un estado de animación suspendida. “No transmitían ni sentían la sensación de vida; eran tan insustanciales como los fantasmas y tan pasivos como los zombis», escribió Oliver Sacks en sus memorias de 1973 Awakenings. Describió a pacientes que permanecían en este estupor durante décadas hasta que el medicamento L-DOPA los revivió, reponiendo los niveles del neurotransmisor dopamina. (Lea más sobre por qué la gripe de 1918 fue tan mortal).

David Nutt, profesor de neuropsicofarmacología en el Imperial College de Londres, dice que él mismo trató a muchos pacientes en las décadas de 1970 y 1980 que habían sufrido depresión clínica severa desde la pandemia de influenza de 1957 en el Reino Unido.

«Su depresión era duradera y era sólida —era como si todos sus circuitos emocionales se hubieran desconectado», dice, advirtiendo que podríamos ver que nuevamente sucede lo mismo, pero a una escala mucho mayor. «Las personas con Covid-19, que reciben el alta de la UCI, deben ser monitoreadas sistemáticamente a largo plazo para detectar cualquier evidencia de daño neurológico, y luego recibir tratamientos intervencionistas si es necesario».

Los pacientes que presentan síntomas deben pasar a los ensayos de intervención, como los antidepresivos selectivos de los inhibidores de la recaptación de serotonina (ISRS) o los interferones beta (proteínas naturales que a menudo se administran como medicamentos para afecciones como la esclerosis múltiple) para mitigar el daño y prevenir más efectos a largo plazo. Pero esto simplemente no se está haciendo, dice: «Lo que realmente me molesta es que cada fondo de salud en el Reino Unido está analizando los síntomas de Covid, pero nadie está analizando los mecanismos neurológicos, como la cantidad de serotonina en el cerebro.»

Nutt planea inscribir a 20 pacientes de Covid-19 que desarrollaron depresión u otra afección neuropsiquiátrica en un estudio que utilizará los escáneres PET de vanguardia, de Imperial, para buscar signos de inflamación cerebral o anormalidades en los niveles de neurotransmisores.

En Baltimore, Stevens también está planeando un estudio a largo plazo, en pacientes con Covid-19 dados de alta de la UCI, que también realizará escáneres cerebrales, así como pruebas cognitivas detalladas sobre funciones como la capacidad de memoria.

Y en Pittsburgh, a través del Global Consortium Study of Neurological Dysfunction in Covid-19 [Estudio del Consorcio Global de Disfunción Neurológica en Covid-19], Sherry Chou, neuróloga de la Universidad de Pittsburgh, ha coordinado a científicos de 17 países para monitorear colectivamente los síntomas neurológicos de la pandemia, incluyendo, a través de escáneres cerebrales.

Aunque el impacto del virus en los pulmones es la amenaza más inmediata y aterradora, el impacto duradero en el sistema nervioso será mucho mayor y mucho más devastador, dice Chou.

«Aunque los síntomas neurológicos son menos comunes en Covid-19 que los problemas pulmonares, la recuperación de las lesiones neurológicas a menudo es incompleta y puede llevar mucho más tiempo en comparación con otros sistemas de órganos (por ejemplo, pulmón) y, por lo tanto, resulta en una discapacidad general mucho mayor, y posiblemente más muerte», dice ella.

En Francia, Helms sabe mejor que casi nadie lo intensos que pueden ser los impactos neurológicos. Tuvimos que retrasar su entrevista con la BBC, después de que uno de sus pacientes con Covid-19, que fue dada de alta del hospital hace dos meses, pero que todavía sufría de fatiga viral y depresión severa, requirió una consulta urgente por riesgo de suicidio. Y esa paciente no es única: ha visto a muchas personas en estados de angustia similares.

«Ella está confundida, no puede caminar y solo quiere morir; es realmente horrible», dice Helms. «Solo tiene 60 años, pero me ha dicho «el Covid me ha matado», —significando que le ha matado el cerebro. Ella, simplemente, no quiere nada más en la vida.

«Esto ha sido especialmente difícil, porque no sabemos cómo prevenir este daño en primer lugar. Simplemente no tenemos ningún tratamiento que prevenga cualquier daño al cerebro».

Los pacientes que experimentan insuficiencia pulmonar pueden ponerse un respirador y los riñones pueden rescatarse con una máquina de diálisis y, con algo de suerte, ambos órganos se recuperarán. Pero no hay una máquina de diálisis para el cerebro.

Zoe Cormier

22 de junio de 2020

Tomado/traducido por Jorge Pardo Febres-Cordero, de BBC FUTURE