Trabajos especiales

Faltan 9.200 especies de árboles por descubrir en la Tierra

Un estudio estima que la lista de tipos de árboles es un 14% más larga que la actual

Un grupo internacional formado por más de un centenar de científicos estima que existen unas 73.000 especies de árboles en toda la Tierra, si bien unas 9.200 aún no han sido descubiertas. Así, la estimación total sería un 14% más alta que la actual, tal y como recoge el estudio que se acaba de publicar en la revista ‘ Proceedings of the National Academy of Sciences‘ (PNAS).

Los investigadores indican que estas nuevas especies aún por descubrir serían raras, con poblaciones muy pequeñas y localizadas en pocos puntos muy concretos, por lo que serían especialmente vulnerables a fenómenos como la deforestación y el cambio climático, según los autores.

«Estos resultados resaltan la vulnerabilidad de la biodiversidad forestal global a los cambios antropogénicos, en particular el uso de la tierra y el clima, porque la supervivencia de taxones raros se ve amenazada de manera desproporcionada por estas presiones», explica Peter Reich, ecologista forestal de la Universidad de Michigan, uno de los dos autores principales del estudio.

«Al establecer un punto de referencia cuantitativo, este estudio podría contribuir a los esfuerzos de conservación de árboles y bosques y al descubrimiento futuro de nuevos árboles y especies asociadas en ciertas partes del mundo», afirma el también director del Instituto de Biología del Cambio Global en la Escuela de Ciencias de la UM. Medio Ambiente y Sostenibilidad.

Para el estudio, los investigadores combinaron datos de abundancia y ocurrencia de árboles de dos conjuntos de datos globales: la Iniciativa Global de Biodiversidad Forestal y TREECHANGE. Las bases de datos combinadas arrojaron un total de 64.100 especies de árboles documentadas en todo el mundo, un total similar a un estudio anterior que encontró alrededor de 60.000 especies de árboles en el planeta.

Cazzolla Gatti et al. in PNAS, 2022Cazzolla Gatti et al. in PNAS, 2022

«Combinamos conjuntos de datos individuales en un conjunto de datos global masivo de datos a nivel de árbol», dice por su parte Jingjing Liang, de la Universidad de Purdue, coordinador de la Iniciativa de Biodiversidad Forestal Global y otro de los autores. «Cada conjunto proviene de alguien que va a un bosque y mide cada árbol, recopilando información sobre las especies de árboles, tamaños y otras características. Contar la cantidad de especies de árboles en todo el mundo es como un rompecabezas con piezas repartidas por todo el mundo».

Después de combinar los conjuntos de datos, los investigadores utilizaron nuevos métodos estadísticos para estimar el número total de especies de árboles únicas a escala de bioma (tipo de comunidad ecológica importante, como una selva tropical, un bosque boreal o una sabana), continental global, incluidas las especies que aún no han sido descubiertas.

Su estimación conservadora del número total de especies es de 73.274, lo que significa que es probable que aún queden unas 9.200 especies de árboles por descubrir, según los investigadores, quienes dicen que su nuevo estudio utiliza un conjunto de datos mucho más extenso y métodos estadísticos más avanzados que los intentos anteriores de estimar la diversidad de árboles del planeta.

Concentrados en América del Sur

Es probable que aproximadamente el 40% de las especies de árboles no descubiertas se encuentren en América del Sur, que se menciona repetidamente en el estudio como de especial importancia para la diversidad mundial de árboles. América del Sur también es el continente con el número estimado más alto de especies de árboles raros (alrededor de 8.200) y el porcentaje estimado más alto (49%) de especies de árboles endémicas del continente, es decir, especies que se encuentran solo en ese continente.

Los puntos calientes de especies de árboles sudamericanos no descubiertos probablemente incluyen los bosques húmedos tropicales y subtropicales de la cuenca del Amazonas, así como los bosques andinos en elevaciones entre 1.000 metros y 3.500 metros.

«Más allá de las 27.000 especies de árboles conocidas en América del Sur, podría haber otras 4.000 especies aún por descubrir allí. La mayoría de ellas podrían ser endémicas y estar ubicadas en puntos críticos de diversidad de la cuenca del Amazonas y la interfaz Andes-Amazonas», afirma Reich. «Esto hace que la conservación de los bosques sea una prioridad fundamental en América del Sur, especialmente considerando la actual crisis de los bosques tropicales por impactos antropogénicos como la deforestación, los incendios y el cambio climático».-

ABC Ciencia

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